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Por qué los economistas están aprendiendo a hablar en 'humano'

La crisis del costo de vida hace que las verdaderas preocupaciones de los ciudadanos estén en boca de todos. Hasta el FMI está aprendiendo la jerga.

En los últimos meses, la expresión 'crisis del costo de vida' ha estado en todas partes. Recientemente apareció en un escenario un tanto sorprendente: las reuniones de primavera del FMI.

El contexto era una charla que di sobre lo que la antropología puede ofrecer a los economistas. Kristalina Georgieva, directora gerente del FMI, usó la frase cuando señaló que las ciencias sociales pueden ayudarnos a dar sentido a los desafíos económicos. Para el común de los mortales, eso puede sonar obvio. Pero algunos de los economistas presentes en la sala recularon. "Hace unos años, nadie hablaba de 'crisis del costo de vida' en el FMI", murmuró uno de ellos. En cambio, observó, "se limitaban a decir 'inflación'".

El cambio lingüístico es elocuente. A finales del Siglo XX, es decir, en la era del neoliberalismo, el FMI actuaba como si la economía fuera una actividad tecnocrática y apolítica. Después de todo, la institución se fundó en 1944 "para gestionar el régimen mundial de tipos de cambio y pagos internacionales", como señala el Council on Foreign Relations. 

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Y aunque el Fondo evolucionó en la década de 1970 para ocuparse de las crisis de balanza de pagos y de deuda, sobre todo entre los países de ingresos medios, se dedicó infamemente a las recomendaciones políticas de libre mercado. Durante muchos años, el FMI trató las economías como si fueran máquinas, algo que había que ajustar y poner a punto utilizando herramientas estándar como el gasto público.

Cuando los informes del FMI hablaban del crecimiento de los precios, utilizaban el término políticamente neutro 'inflación', y los patrones de consumo de los hogares se presentaban a través de su contribución al PBI.

Pero desde que Christine Lagarde, exministra francesa de Finanzas, tomó el timón del FMI en 2011, el lenguaje y el énfasis político del Fondo han ido cambiando. Georgieva sigue centrándose en cuestiones que rara vez se planteaban, como el cambio climático, los derechos de la mujer o la salud.

Este cambio horroriza a algunos observadores, que temen que la ampliación de la misión esté socavando la actividad principal del Fondo, que es conceder préstamos. A otros les encanta, como al premio Nobel de Economía Joseph Stiglitz, que ha arremetido contra sus anteriores políticas neoliberales.

Tal vez la mejor manera de enmarcar este cambio sea tomar prestado un concepto acuñado por Karl Polanyi, historiador de la economía, sobre el 'arraigo'. Las reuniones del FMI reconocen ahora que los mercados no son sólo números y modelos abstractos, sino que están 'integrados' en la política y la sociedad. Y aunque el Banco Mundial lo reconoce desde hace tiempo en relación con los países pobres, esta sensación de integración de la economía también está en marcha en las economías avanzadas.

El año pasado, por citar sólo un ejemplo, el gobernador del Banco de Inglaterra, Andrew Bailey, apeló a los trabajadores a la "moderación salarial" para evitar una espiral inflacionaria. Hace unas décadas, cuando imperaban las ideas neoliberales y de libre mercado, esto podría haber parecido una intromisión gubernamental de mano dura.

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Hoy no tanto, dadas las dos últimas décadas de crisis que han llevado a los gobiernos a intervenir fuertemente en las finanzas, los sistemas sanitarios y el sector energético. Los límites entre el Estado y el sector privado se están desplazando lentamente a medida que la economía se politiza.

Yo apostaría a que esta tendencia continuará, en medio de las crecientes tensiones geopolíticas (que están fomentando un estado de ánimo de autosuficiencia nacional) y la creciente carga de la deuda de los gobiernos occidentales (que significa que la cuestión de la redistribución es ahora central en cualquier conversación futura sobre las futuras políticas económicas).

El FMI intentó presentar un mensaje optimista sobre este último punto. Aunque lamentaba que "la deuda pública en relación con el PBI se disparó en todo el mundo durante el periodo de Covid-19 y se espera que siga siendo elevada", también señalaba que las reformas coordinadas pueden contribuir a reducirla y que "el crecimiento económico y la inflación han contribuido históricamente a reducir los ratios de deuda".

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Bastante justo. Como muestra el trabajo de Carmen Reinhart, execonomista jefe del Banco Mundial, después de la Segunda Guerra Mundial, Estados Unidos y Gran Bretaña redujeron drásticamente su deuda adoptando una versión sutil de esta combinación de crecimiento e inflación conocida como 'represión financiera'. Se refiere a la idea de que si la inflación de un país se mantiene ligeramente por encima del interés pagado por los bonos del Estado a largo plazo, la deuda disminuirá porque los bonos producen pérdidas en términos reales. Es muy probable que esto se repita pronto.

Pero aunque la represión financiera sea sutil, no deja de ser redistribución. También lo es la inflación. De ahí el uso de frases emotivas como 'crisis del costo de vida'. Para bien o para mal, la politización está sustituyendo a la tecnocracia en el mundo político occidental. Esto podría durar mucho tiempo.

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